[과학기자의 문화산책]왜 우리는 잔디를 사랑할까

2016년 10월 23일 16:55
GMF 제공
GMF 제공

주말인 22~23일 서울 올림픽공원 잔디마당에서는 그랜드민트페스티벌(GMF)이 열렸다. 올해 열 번째를 맞는 국내 최대의 음악 페스티벌로, 마치 소풍을 온 것처럼 돗자리를 깔고 잔디 위에서 음악을 즐기는 것이 특징이다. 친구와 함께 푸른 잔디에 다리를 펴고 앉아, 맥주를 홀짝이며 좋아하는 노래를 듣노라면 여기가 천국인가 싶다.

 

맥주와 음악이야 축제에 빠질 수 없지만, 행사 주최자는 왜 하필 잔디 위에서 공연을 열었을까. 이 행사뿐 아니라 잔디 위에서 각종 공연이 열리는 건 국내외에서 적잖게 발견된다.

 

비슷한 고민을 한 과학자가 있다. 미국 미시간대 심리학과 레이첼 카플란 교수는 17년 동안 사용했던 집무실 주위는 온통 황량한 벽뿐이었는데, 새 집무실로 이사하고 나서 부쩍 기분이 좋아진 것을 실감했다. 

 

그 이유를 그녀는 주변 환경에서 찾았다. 새로 옮긴 집무실은 항상 푸른 나무가 보이는 곳이었다. 전화를 받거나 컴퓨터 작업을 할 때도 항상 푸른 녹색이 시선에 들어왔다.

 

그녀는 그길로 남편인 스테픈 카플란 교수와 함께 환경과 인간의 심리 상태를 연구를 시작했다. 그 결과가 1980년대 처음 부부가 발표한 ‘집중력 회복(Attention restoration)’ 이론이다.

 

부부는 사람의 집중력을 ‘지시 집중력’과 ‘비지시 집중력’ 등 두 가지 상태로 나눴다. 지시된 집중력은 수학 문제를 푸는 것처럼 정해진 순서에 따라 정신력을 소모하는 작업이다. 비지시 집중력은 순서가 없다. 눈길 가는 대로 시선을 옮기며, 아무 생각을 하지 않아도 된다. 요즘 유행하는 ‘멍때린다’는 표현과 가까운 상태다. 문제는 지시 집중력이 제한적이라는 것이다. 일정 시간 이상 지시 집중력을 사용하면 사람들은 피로감에 시달린다. 산만해지고 쉽게 화를 내며 업무 효율이 떨어진다.

 

카플란 부부는 지시 집중력이 다 떨어졌을 때 비지시 집중력을 통해 회복할 수 있다는 것을 알아냈다. 비지시된 집중력을 사용하는 가장 대표적인 방법이 자연이다. 푸른 잔디, 울창한 나무, 햇빛에 반짝이는 호수 등을 볼 때 수학 문제를 푸는 것 같은 인위적인 집중은 필요 없기 때문이다. 부부는 자연에 노출됐던 실험 참가자가 음악 감상, 독서, 가만히 앉아 있기 등을 한 다른 참가자보다 작업 효율이 높아지는 것을 확인했다.

 

푸른 잔디를 사랑하는 게 진화의 산물이라고 주장하는 학자도 있다. 미국 하버드대 생물학과 에드워드 윌슨 교수는 모든 인류에게 ‘바이오필리아(녹색 선호)’ 성향이 있다고 주장한다. 윌슨 교수는 아무것도 없는 넓은 평원이 아닌, 사바나 초원처럼 기하학적으로 완전히 대칭을 이루지 않는 환경을 인간이 선호한다고 추측했다. 여기 비춰본다면 GMF가 열리는 올림픽 공원 잔디 광장도 넓은 평지지만 벤치, 가로수, 공연장 등이 있어 완전한 대칭은 아닌 셈이다.

 

이 이론에 따르면 인간이 이런 환경을 선호하게 된 것은 오랜 수렵 생활 때문이다. 탁 트인 초원은 멀리서도 먹을거리를 발견하기 쉽고, 적이 다가오는 것을 확인하기도 좋다. 여기에 물과 음식을 얻을 수 있는 호수나 강도 가까이 있으면 좋다.

 

GMF와 같은 공연을 찾기 힘들다면, 우선 사무실이나 가정에 작은 화분을 하나쯤 놓는 것도 좋지 않을까. 실내 작은 화분도 업무 효율과 스트레스 해소에 도움이 된다는 연구 결과를 적잖게 찾아볼 수 있으니 말이다.


송준섭 기자

joon@donga.com

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