'꽃보다 할배'들 문제없이 해외여행하는 이유 알고보니...

2013년 09월 08일 18:00

 

많은 사람들이 '나이들어서 좋은 것이 뭐 있냐'는 말을 하곤 한다. 체력이 떨어지고, 머리는 굳어 뭔가 새로운 것을 배우기 힘들다고들 한다.

 

그렇다면 왜 사회의 주요 의사결정권자들은 대부분 나이많은 사람들일까. 젊은이들의 능력이 더 뛰어나다면 그들이 사회 주요 의사결정을 해야하지 않을까. 이런 분위기는 동서양 차이가 거의 없다. 똑똑한 사람들을 거부하는 인류의 본능일까.

 

이런 의문점에 대해 뇌과학으로 풀어 답을 제시한 책이 있다. 뉴욕타임스에서 과학 및 의학전문기자로 활동하고 있으며, 퓰리처상 수상자이기도 한 바버라 스트로치의 ‘가장 뛰어난 중년의 뇌’란 책이 바로 그것이다. 이 책에서는 저자는 ‘노인의 뇌야 말로 가장 뛰어나다’고 주장하고 있다. 책 제목은 중년이라지만 이 책에서 제시한 중년은 60대(!)까지다.

 

우리의 일반적 상식과 배치되는 제목이지만, 뇌과학 연구결과와 실험 현장을 찾아다니며 '노인의 뇌'가 왜 최고인지를 그대로 보여주고 있다.

 

노인들은 귀납적 추리능력, 패턴인지 능력에서 젊은이보다 훨씬 뛰어나, 핵심을 꿰뚫어 보는 능력, 통찰력 분야에서 두각을 드러낼 수 있다는 것이다.

 

그 증거로 미국 펜실베이니아주립대 심리학자 셰리 윌리스가 ‘시애틀 종단 연구’라고 부르는 장기 뇌 연구 프로그램을 제시하고 있다.

 

연구팀은 40년 동안 6000명의 인지능력을 포함한 정신적 능력을 체계적으로 추적조사했다.

 

 △어휘(얼마나 많은 단어를 이해하고 동의어를 많이 찾아내는지) △언어 기억(얼마나 많은 단어를 찾아내는지) △계산능력 △공간 정향(뒤집어 놓은 도형을 빨라 찾아내는지) △지각속도(모니터에 표시된 특정한 그림을 보고 스위치를 얼마나 빨리 누르는지) △귀납적 추리(제시된 문제와 비슷한 논리문제를 얼마나 잘 풀어내는지) 등 여섯 가지 능력이 나이에 따라 어떻게 변했는지를 꼼꼼하게 조사한 것.

 

그 결과, 중년 이후인 40대 이후부터 60세까지의 성적이 20대 때보다 좋았던 것으로 밝혀졌다. 특히 어휘, 언어기억, 공간정향, 귀납적 추리 부문에서 놀라운 능력을 보여준 것이다. 더군다나 남성은 50대 후반이 성적이 가장 좋았고, 추리나 공간정향 능력이 우수했다. 여성은 어휘나 언어기억 성적이 좋았는데, 60대 이후에도 점수는 계속 상승하는 추세로 나타났다.

 

노인의 뇌 상태는 어떤 패턴을 알아차리고, 거기에 맞게 종합적인 대책을 세우는 일에 적합하다는 것을 보여준다.

 

미국 버지니아 주 노화임상연구소는 40~69세 조종사 118명을 대상으로 3년에 걸쳐 모의 비행장치를 조종하고, 사고를 일으키는 비율을 조사해 ‘신경학지’에 발표했는데, 반사신경과 체력은 젊은 층이 더 뛰어났지만, 다른 비행기와 충돌을 피하는 능력에서는 나이든 조종사가 더 뛰어났다. 다른 비행기의 행동패턴을 예측하는 통찰력 덕분이다.

 

이 책의 장점은 노인들의 뇌가 젊은이들보다 우수하다는 것에 그치는 것이 아니라, 나이가 들면서 떨어지는 암기력이나 인지능력을 향상시키거나 유지시키기 위한 운동방식과 식이요법까지 소개하고 있다는 것이다.

 

대중과 항상 접하는 과학전문기자가 써서인지 의학적 상식이 없는 사람이라도 쉽게 읽고 이해할 수 있다. 한가지 흠이라면 번역상 문제인지는 모르겠지만, 매끄럽지 못한 문장이 자주 눈에 띄고, 중언부언하는 듯한 내용이 눈에 거슬린다는 것. 하지만, 나이 먹음을 두려워하지 않아도 된다는 자신감을 가질 수 있게 해줄 것으로 생각된다.

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